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新的遗产税提案待决

        美国的遗产税实行超额累进税率,最高税率为55%。税率分成18个等级,从18 %到50%,和遗产总值直接相关,遗产越多,税率越高。美国除了内华达州外,其余各州都征收财产转移税(Transfer Tax),并且多采用累进税率,税率由各州制定,差异也比较大,而且多数为遗产税制(Estate Tax)。美国三级政府都征收财产转移税,但遗产税主要是由联邦政府征收。从2001年至2010年期间,美国遗产税在逐步取消,税率逐步下降,免税额逐年递增。

        现代遗产税起源于欧洲。1598年,荷兰最早开征遗产税,1696年英国创立遗产税法案,18、19世纪,西方社会普遍开征遗产税,建于一七七四年的美国,遗产税的建立制度晚于英法意等国。美国遗产税与赠与税(gift tax)和隔代遗产转让税(generation-skipping tax)统受Unified Gift and Estate Tax法管辖。1862年为了帮助政府减低南北战争带来的财政开支,联邦政府实行了遗产税。1916年的财政法奠定了现代社会的个人所得税制度,并引进了跟现代实行的遗产税类似的遗产税法。根据当时的法律,遗产超过五万美元(相当于今天的$110万美元)征收1%的遗产税,此后递增到10%。一战后,1917年遗产税提高了。二十年代到四十年代,遗产税继续增高,最高可达到77%,其目的在于不要让财富集中在少数人手里,1981年的税法将遗产税率从70%降至50%,而且规定60万美元以下的遗产免征遗产税。1997年国会继续提高遗产税的免征额度,2006年提升至一百万美元。2001年经济增长及减税共同法(The Economic Growth and Tax Relief Reconciliation Act of 2001)是共和党人向彻底废除遗产税迈进的第一步,它规定了遗产税的免征额度每年递增(增至2009年的$350万)及税率递减,并规定2010年(仅此一年)免除遗产税,但此后,从2011年起,遗产税免征额恢复到97年法律规定的$100万美元,税率提高到55%。

        由于2001年法律即将终止,新的遗产税会恢复到过去的水平,引起新的法律规定的讨论,这就是这次欧巴马遗产法议案的起源。反对遗产税的人认为,缴纳遗产税的人多半是自己创立企业的企业家,他们辛勤工作为社会创造财富,在其有生之年里已交了个人所得税后,积攒的财富留给了子孙后代,合情合理,再收一次遗产税,是政府对他们辛勤劳动的惩罚和剥夺,不利于企业家的产生。

        奥巴马总统在上周一(12月6日)宣布与共和党人达成妥协,他的妥协计划的减税方案包括延长中产阶级的个人所得税,失业救济延长13个月,社会保险税减税及降低了遗产税等。这个方案将遗产税的豁免标准提高到$500万,并且最高税降低到35%,但这些提高的免税额和降低的税率只实行到2012年,可见该法案的分歧之大,两年的妥协完全是两党互换利益的产物。若新遗产税提案通过,明年将有4.07万家庭免缴232亿美元,也意味着未来十年,美国将减少2760亿美元的税收。

        关于遗产税,有这么一个笑话在网上流传,2009年12月31日上午11时,87岁的曼哈顿房地产大亨弗雷兹洛曼久病不治,遗留下1000万美元的财产,由于“遗产免税优惠政策”在2010年1月1日才生效,所以洛曼的“早走”使继承人莱斯利必须缴纳300万美元的遗产税。而德州休斯敦市首富邓肯今年3月因脑溢血去世,留下90亿美元遗产,按过去旧遗产税法将被征收45%即20亿美元重税的也被省下了,由于死的“即时”,根据现行政策,继承人不必再缴纳这笔20亿美元了。

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